Pubblicato il: 2 maggio 2018 alle 8:00 am

In che modo gli asteroidi possono aver portato l’acqua sulla Terra? Lo spiega una ricerca condotta da scienziati della Brown University. Lo studio potrebbe fornire utili informazioni sulla presenza di acqua all'interno del mantello della Luna

di Teresa Terracciano.

New York, 2 Maggio 2018 – Esperimenti che utilizzano un cannone proiettile ad alta potenza mostrano come gli impatti di alcuni asteroidi possono fornire quantità sorprendenti di acqua ai corpi planetari. La ricerca, condotta da scienziati della Brown University, potrebbe far luce su come l’acqua è arrivata sulla Terra primordiale e contribuire a rendere conto di alcuni rilevamenti di tracce sulla Luna e altrove.

Come sia arrivata l’acqua sulla Terra resta ancora “un mistero”. Le misurazioni isotopiche, però, hanno dimostrato che l’acqua della Terra è simile a quella negli asteroidi carboniosi. Ciò suggerisce che gli asteroidi potrebbero essere stati una fonte per l’acqua sulla Terra, ma la dinamica di come avrebbe potuto funzionare una tale “consegna” non è ben compresa.

Per lo studio, gli scienziati Daly e Schultz hanno usato proiettili con una composizione simile a condriti carbonacee, meteoriti derivati da antichi asteroidi ricchi di acqua. Usando la gamma di cannoni verticali presso il NASA Ames Research Center, i proiettili sono stati fatti esplodere su un materiale bersaglio di polvere di pomice a velocità di circa 5 chilometri al secondo (oltre 11.000 miglia all’ora). I ricercatori hanno poi analizzato i detriti post-impatto con un’armata di strumenti analitici, alla ricerca di segni di qualsiasi acqua intrappolata al suo interno.

Hanno scoperto che a velocità di impatto e angoli comuni a tutto il sistema solare, ben il 30% dell’acqua era intrappolata in detriti post-impatto. La maggior parte di quell’acqua è stata intrappolata in fusione, roccia sciolta dal calore dell’impatto e quindi si solidifica non appena si raffredda.

La ricerca fornisce alcuni indizi sul meccanismo attraverso il quale l’acqua è stata trattenuta. Poiché parti del dispositivo di simulazione vengono distrutte dal calore della collisione, si forma un vapore che comprende l’acqua che si trovava all’interno del dispositivo.

“Quello che stiamo suggerendo è che anche se in collisione si perde acqua, il vapore acqueo viene assorbito durante la fusione”.

I risultati potrebbero avere implicazioni significative per la comprensione della presenza di acqua sulla Terra. Si ritiene che gli asteroidi carboniosi siano alcuni dei primi oggetti del sistema solare: i massi primordiali dai quali sono stati costituiti i pianeti. Dato che questi asteroidi ricchi di acqua si sono schiantati sulla Terra mentre si stava formando, è possibile che un processo simile a quello che hanno trovato Daly e Schultz abbia permesso di incorporare l’acqua nel processo di formazione del pianeta. Tale processo potrebbe anche aiutare a spiegare la presenza di acqua all’interno del mantello della Luna, poiché la ricerca ha suggerito che anche l’acqua lunare ha avuto origine da un asteroide.

Gli esperimenti sono importanti perché il lavoro potrebbe fare luce sulla successiva attività dell’acqua nel sistema solare. L’acqua trovata sulla superficie della Luna nei raggi del cratere Tycho potrebbe essere derivata da un impatto, secondo Schultz. L’acqua derivata da asteroidi potrebbe anche spiegare i depositi di ghiaccio rilevati nelle regioni polari di Mercurio.

Fonte per approfondimenti: R. Terik Daly, Peter H. Schultz. The delivery of water by impacts from planetary accretion to present. Science Advances, 2018; 4 (4): eaar2632 DOI: 10.1126/sciadv.aar2632

Col supporto e la collaborazione di NASA, National Science Foundation, NASA Rhode Island Space Grant.

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