Pubblicato il: 14 agosto 2018 alle 8:00 am

Popolazione preistorica nel Sud-est asiatico: la ricerca continua con nuove tecnologie Scoprire i processi di espansione degli habitat umani del passato è di grande importanza per comprendere le origini e l'insediamento delle comunità attuali e l'acquisizione delle caratteristiche genetiche degli individui, nonché per indagare i meccanismi di resistenza contro malattie e agenti patogeni

di Teresa Terracciano.

Roma, 14 Agosto 2018 – Le evidenze, fino ad oggi, suggeriscono che l’Asia sud-orientale fu occupata dai cacciatori-raccoglitori Hoabiniani fino a circa 4000 anni fa, ma la storia dell’occupazione umana da allora in poi con le economie agricole rimane instabile. Sequenziando 26 antichi genomi umani (25 sud-est asiatico, 1 giapponese Jōmon), la storia si dimostra più complessa di quanto si pensasse; entrambi i cacciatori-raccoglitori Hoabiniani e gli agricoltori dell’Asia orientale hanno contribuito all’attuale diversità del sud-est asiatico. I risultati aiutano a risolvere una delle controversie di vecchia data nella preistoria sud-est asiatica.

I recenti sviluppi della tecnologia di analisi del DNA hanno reso possibile ottenere informazioni sull’intero genoma da piccole quantità di DNA; siamo ora in un’era in cui è possibile ottenere informazioni sull’intero genoma direttamente da antichi scheletri umani scoperti in siti archeologici. Rimangono, tuttavia, problemi tecnici. In particolare, ci sono due problemi principali: in primo luogo, le analisi genomiche di resti antichi mal conservati nelle regioni calde e umide del mondo sono finora fallite. In secondo luogo, vi è il rischio di contaminazione del DNA umano attuale nei campioni di DNA di resti preistorici. Per valutare obiettivamente la possibilità di una tale contaminazione, diversi gruppi di ricerca devono controllarsi a vicenda per ottenere il sequenziamento del genoma esatto. In altre parole, l’istituzione di un sistema di ricerca collaborativa è un prerequisito per raggiungere il più alto livello di autenticità scientifica.

Un team internazionale di ricercatori è stato formato per valutare oggettivamente gli effetti della contaminazione dal DNA umano attuale. Grazie a questi sforzi, il team ha scoperto i processi di espansione degli habitat umani e delle interazioni genetiche nell’Asia sud-orientale calda e umida, cosa che in precedenza non era possibile con le tecnologie e i sistemi di ricerca convenzionali.

Degno di menzione speciale, il presente studio ha avuto successo nel determinare la sequenza dell’“intero genoma” di un individuo appartenente alla cultura Jōmon, mentre gli studi precedenti erano solo in grado di mostrare una sequenza di “genoma parziale” molto limitata di due individui Jōmon. Pertanto, il presente studio è il primo esempio riuscito a mostrare un sequenziamento dell’intero genoma di individui preistorici in regioni come il Giappone, dove le condizioni di conservazione sono piuttosto scarse, il che potrebbe portare a ulteriori importanti progressi negli studi sul genoma preistorico.

Sembra chiaro che le popolazioni preistoriche nel Sud-Est asiatico possono essere classificate in sei gruppi.

Le rotte migratorie nel Sud-est asiatico scoperte da dati genomici di scheletri preistorici. (Credits: Kanazawa University)

Il gruppo 1 contiene gli Hoabiniani di Pha Faen, Laos, cacciatori-raccoglitori (~ 8000 anni fa) e popolazioni preistoriche scoperte da Gua Cha, in Malesia (circa 4000 anni fa), geneticamente vicine agli odierni Önge e Jarawa delle Isole Andamane e Jehai della Malesia peninsulare. Con sorpresa, il gruppo 1 ha affinità genetiche più elevate con Ikawazu Jōmon (Tahara, Aichi), una femmina adulta, rispetto ad altri asiatici del Sud-est asiatico.

I gruppi 2-6 consistono di scheletri antichi risalenti al Neolitico, quando l’agricoltura iniziò, fino a circa 500 anni fa. Si è ora scoperto che sono geneticamente molto diversi dagli Hoabiniani, ogni gruppo ha storie di migrazione e interazione genetica, cioè una miscela di popolazioni. Il gruppo 2 si trova geneticamente vicino agli attuali gruppi linguistici austroasitici come Mlabri, ma ha poche componenti genetiche comuni con le attuali popolazioni dell’Asia orientale. Il gruppo 3 si trova geneticamente vicino a Kradai, in Tailandia, nelle attuali popolazioni del Sud-est asiatico e ai gruppi di lingua austronesiana. Il gruppo 4 si trova geneticamente vicino alle popolazioni odierne nel sud della Cina. Il gruppo 5 è geneticamente vicino alle popolazioni odierne nella parte occidentale dell’Indonesia. Il gruppo 6 è più strettamente correlato alle attuali popolazioni austronesiane, con un individuo che mostra un ascendente correlato a l’Homo di denisova, leggermente elevato, ominide arcaico classificato come gruppo gemello di Neanderthal.

Si ritiene che i Sud-est Asiatici del Neolitico siano stati in parte geneticamente influenzati da gruppi etnici nel sud della Cina e abbiano avuto un legame genetico con le popolazioni di Taiwan. Non ci sono prove che fossero cacciatori-raccoglitori, ma hanno accettato gradualmente l’agricoltura nel processo di migrazione delle popolazioni tra il continente e le isole. L’archeologia convenzionale propose l’ipotesi a due strati che, in quei periodi, una grande popolazione con cultura agricola con riso e miglio migrò nel Sud-est asiatico e che sostituì la popolazione indigena. Inoltre, il presente studio indica che l’influenza genetica dal sud della Cina con la risicoltura è stata parziale e che la popolazione migrante non ha sostituito completamente la popolazione indigena. La presente analisi mostra che vi erano almeno quattro grandi ondate migratorie; le migrazioni degli asiatici del Sud-est dovrebbero essere investigate in un nuovo quadro di “modello complesso”.

I dati genomici ottenuti da antichi scheletri nel Sud-est asiatico e da un individuo Ikawazu Jōmon forniscono una base importante per le indagini sulle origini delle popolazioni in Asia orientale. L’intera informazione sul genoma di un individuo sarà utile per il confronto diretto della somiglianza genomica con gli antichi asiatici orientali del periodo Jōmon nell’odierna Corea, Cina, Russia e altri nelle vicinanze dell’arcipelago giapponese. Sono in corso studi comparativi su popolazioni in aree più ampie.

Si noti che l’intera sequenza del genoma ottenuta in questo studio pone le basi per la realizzazione del così chiamato Human Genome Project per gli esseri umani di oggi. Si punta a completare la sequenza del genoma umano con maggiore precisione.

University of Copenhagen (Danimarca), Kanazawa University (Giappone)

Fonte per approfondimenti: AA.VV. The prehistoric peopling of Southeast Asia. Science, 2018; 361 (6397): 88 DOI: 10.1126/science.aat3628

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