Pubblicato il: 12 settembre 2018 alle 9:00 am

Climi freddi hanno contribuito all’estinzione dei Neanderthal L'analisi di stalagmiti in Romania evidenzia i cambiamenti nel clima europeo oltre 40.000 anni fa. Forse la risposta definitiva ai dubbi sulla scomparsa di quella popolazione

di Teresa Terracciano.

Londra, 12 Settembre 2018 – Un team di ricercatori di un certo numero di istituti di ricerca europei e americani, tra cui la Northumbria University di Newcastle, ha prodotto nuovi dati dettagliati da stalagmiti che evidenziano i cambiamenti nel clima europeo oltre 40.000 anni fa.

Hanno trovato diversi periodi freddi che coincidono con i tempi di una quasi completa assenza di reperti archeologici dai Neanderthal, suggerendo l’impatto che i cambiamenti climatici hanno avuto sulla sopravvivenza a lungo termine dell’uomo di Neanderthal.

Le stalagmiti crescono ogni anno in strati sottili e ogni variazione di temperatura altera la loro composizione chimica. Gli strati quindi conservano un archivio naturale dei cambiamenti climatici per molte migliaia di anni.

I ricercatori hanno esaminato le stalagmiti in due grotte in Romania, che hanno rivelato dati più dettagliati dei cambiamenti climatici nell’Europa continentale di quanto non fossero stati precedentemente disponibili. Gli strati delle stalagmiti hanno mostrato una serie di condizioni prolungate di freddo estremo in Europa tra 44.000 e 40.000 anni fa. Evidenziano un ciclo di temperature che si raffreddano gradualmente, restando molto fredde per secoli a millenni e poi riscaldandosi di nuovo molto bruscamente.

I ricercatori hanno confrontato questi dati paleoclimatici con i registri archeologici di manufatti di Neanderthal e hanno trovato una correlazione tra i periodi freddi – noti come stadiali – e l’assenza di strumenti di Neanderthal.

Ciò indica che la popolazione Neanderthal si è notevolmente ridotta durante i periodi freddi, suggerendo che il cambiamento climatico ha avuto un ruolo nel loro declino.

Il dott. Vasile Ersek è co-autore dello studio e docente di geografia fisica presso il Dipartimento di Geografia e Scienze ambientali dell’Università della Northumbriam ha spiegato «I Neanderthal erano la specie umana più vicina alla nostra vivente in Eurasia, ma circa 40.000 anni fa – durante l’ultima era glaciale e poco dopo l’arrivo dei Sapiens in Europa – si sono estinti».

«Per molti anni ci siamo chiesti che cosa avrebbe potuto causare la loro scomparsa. Erano stati spinti oltre i limiti dall’arrivo degli umani moderni o erano coinvolti altri fattori? Il nostro studio suggerisce che il cambiamento climatico potrebbe aver avuto un ruolo importante nell’estinzione dell’uomo di Neanderthal».

I ricercatori ritengono che gli esseri umani moderni siano sopravvissuti a questi freddi periodi storici perché erano più adatti al loro ambiente rispetto ai Neanderthal.

I Neanderthal erano abili cacciatori e avevano imparato a controllare il fuoco, ma avevano una dieta meno varia rispetto agli uomini moderni, prevalentemente a base di carne, fonte alimentare che diventava naturalmente scarsa durante i periodi più freddi, rendendo i Neanderthal più vulnerabili ai rapidi cambiamenti climatici.

In confronto, gli esseri umani moderni differenziavano la loro dieta con pesce e piante insieme alla carne, il che completava il loro apporto di cibo e potenzialmente permetteva la loro sopravvivenza.

Il dott. Ersek ha affermato che i risultati del gruppo di ricerca hanno indicato che questo ciclo di “intervalli climatici ostili” nel corso di migliaia di anni, in cui il clima varia bruscamente ed è stato caratterizzato da temperature estreme, è stato responsabile del futuro carattere demografico dell’Europa.

«Prima d’ora, non avevamo registrazioni sul clima della regione in cui vivevano i Neanderthal, che avevano l’accuratezza e la risoluzione necessarie per stabilire un legame tra la morte di Neanderthal ei tempi di questi periodi estremi» ha detto «ma i nostri risultati indicano che le popolazioni di Neanderthal sono diminuite durante gli intervalli freddi ripetuti».

Quando le temperature si sono nuovamente riscaldate, le loro popolazioni più piccole non potevano espandersi poiché il loro habitat era occupato anche dagli uomini moderni e questo ha facilitato un’espansione scaglionata dei Sapiens in Europa.

«La comparazione degli stadiali e delle variazioni di popolazione osservate nei dati archeologici e genetici suggerisce che gli intervalli climatici ostili su scala millenaria potrebbero essere stati il ​​pioniere di più cicli di spopolamento-ripopolamento. Questi cicli alla fine disegnarono la mappa demografica della transizione paleolitica medio-superiore dell’Europa».

Northumbria University

Fonte per approfondimenti: Michael Staubwasser, Virgil Drăgușin, Bogdan P. Onac, Sergey Assonov, Vasile Ersek, Dirk L. Hoffmann, Daniel Veres. Impact of climate change on the transition of Neanderthals to modern humans in Europe. Proceedings of the National Academy of Sciences, 2018; 201808647 DOI: 10.1073/pnas.1808647115

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