Pubblicato il: 9 ottobre 2018 alle 8:00 am

Le prime prove di una luna fuori dal nostro sistema solare Una luna di dimensioni pari a Nettuno è stata osservata intorno ad una stella a circa 8.000 anni luce di distanza

di Teresa Terracciano.

New York, 9 Ottobre 2018 – Alex Teachey e David Kipping, Columbia University, riferiscono che il rilevamento di una potenziale luna – che orbita attorno a pianeti in altri sistemi stellari – è insolito a causa delle sue grandi dimensioni, paragonabili al diametro di Nettuno. Queste lune gigantesche non esistono nel nostro sistema solare, dove sono stati catalogati quasi 200 satelliti naturali.

Nella ricerca di lune, gli studiosi hanno analizzato i dati di 284 pianeti scoperti da Keplero che erano in orbite relativamente ampie, con periodi superiori a 30 giorni, attorno alla loro stella ospite. Le osservazioni misuravano il momentaneo oscuramento della luce stellare mentre un pianeta passava davanti alla sua stella, un transito.

I risultati di Keplero sono stati sufficienti per consentire al team di ottenere 40 ore di tempo con Hubble per studiare intensamente il pianeta, ottenendo dati quattro volte più precisi di quelli di Kepler. I ricercatori hanno monitorato il pianeta prima e durante il suo transito di 19 ore attraverso la faccia della stella. Dopo che è finito, Hubble ha rilevato una seconda diminuzione molto più piccola della luminosità della stella 3,5 ore dopo. Sfortunatamente, le osservazioni programmate di Hubble sono terminate prima che potesse essere misurato il transito completo della luna.

Oltre a questo “tuffo nella luce”, Hubble ha fornito prove a sostegno dell’ipotesi della presenza di lune in altri sistemi misurando il transito del pianeta, 1,25 ore prima del previsto.

«Una civiltà extraterrestre che osserva il transito della Terra e della Luna al Sole noterebbe anomalie simili nei tempi del transito della Terra» ha detto Kipping.

I ricercatori osservano che, in linea di principio, questa anomalia potrebbe essere causata dall’attrazione gravitazionale di un ipotetico secondo pianeta nel sistema, sebbene Kepler non abbia trovato prove per ulteriori pianeti intorno alla stella durante la sua missione quadriennale.

Le lune in altri sistemi sono difficili da trovare perché sono più piccole del loro pianeta e quindi il loro segnale di transito è debole; cambiano anche posizione ad ogni transito. Inoltre, i pianeti candidati ideali che ospitano le lune sono in orbite grandi, con tempi di transito lunghi e poco frequenti. In questa ricerca, la luna di dimensioni di Nettuno sarebbe stata tra le più facili da individuare per via delle sue grandi dimensioni.

Le ricerche future riguarderanno i pianeti di dimensioni di Giove che sono più lontani dalla loro stella rispetto alla Terra dal Sole. Ce ne sono solo una manciata nel database di Kepler. Il prossimo James Webb Space Telescope della NASA potrebbe davvero rilanciare la ricerca satellitare. «Possiamo aspettarci di vedere davvero piccole lune» afferma Kipping.

Fonte per approfondimenti: Alex Teachey, David M. Kipping. Evidence for a large exomoon orbiting Kepler-1625b. Science Advances, 2018; 4 (10): eaav1784 DOI: 10.1126/sciadv.aav1784

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