Pubblicato il: 7 gennaio 2019 alle 7:00 am

Little Foot: nel cervello di un ominide di 3,67 milioni di anni fa Scansioni del fossile Australopithecus conosciuto come Little Foot mostrano che il cervello di questo antico parente umano era piccolo con caratteristiche simili al nostro cervello e ad altri vicini al nostro antenato condiviso con gli scimpanzé viventi

di Teresa Terracciano.

Johannesburg, 7 Gennaio 2019 – Il fossile Australopithecus chiamato Little Foot, un antico parente umano, è stato scavato per 14 anni alle grotte di Sterkfontein in Sud Africa dal professor Ronald Clarke, dell’University of the Witwatersrand (Wits). Il suo cervello è stato virtualmente estratto, descritto e analizzato dalla ricercatrice di Wits, la dottoressa Amélie Beaudet, e dal team di Sterkfontein utilizzando scansioni del fossile.

Le scansioni rivelano le impronte lasciate sul cranio dal cervello e dai vasi che lo alimentano, insieme alla forma del cervello.

L’esame ha mostrato che il cervello di Little Foot era asimmetrico, con un distinto lobo occipitale sinistro. L’asimmetria cerebrale è essenziale per la lateralizzazione della funzione cerebrale, essa si verifica negli esseri umani e nelle scimmie viventi, così come in altri ominidi. Little Foot ora ci mostra che questa asimmetria cerebrale era già presente 3,67 milioni di anni fa a sostegno dell’ipotesi che fosse probabilmente presente nell’ultimo antenato comune a ominidi e altre grandi scimmie.

Altre strutture cerebrali, come una corteccia visiva espansa, suggeriscono che il cervello di Little Foot probabilmente aveva alcune caratteristiche che sono più vicine all’antenato che condividiamo con gli scimpanzé viventi.

La dottoressa Beaudet e i suoi colleghi hanno confrontato i risultati delle ricerche del Little Foot con quelli di altri 10 ominidi sudafricani che risalgono tra i 3 e 1,5 milioni di anni fa. Dai primi calcoli del volume endocranico di Little Foot è risultato essere inferiore del genere Australopithecus, che è in linea con la sua antica età e il suo posto tra gli altri fossili di Australopithecus dall’Africa orientale.

Lo studio ha anche dimostrato che il sistema vascolare dell’Australopiteco era più complesso di quanto si pensasse in precedenza, il che solleva nuove domande sul metabolismo del cervello. Questo potrebbe essere coerente con un’ipotesi precedente che il sistema vascolare endocranico degli Australopitechi fosse più vicino all’uomo moderno di quanto non lo fosse nel genere geologicamente più giovane di Paranthropus.

Data la sua età geologica di oltre 3 milioni di anni, il cervello di Little Foot suggerisce che gli ominidi più giovani si sono evoluti in maggiore complessità per quanto riguarda alcune strutture cerebrali, forse in risposta alle crescenti pressioni ambientali dopo 2,6 milioni di anni fa con la continua riduzione degli habitat chiusi.

«Tali cambiamenti ambientali potrebbero anche aver incoraggiato un’interazione sociale più complessa, guidata dalle strutture cerebrali» afferma Beaudet.

Fonte per approfondimenti: AA.VV. The endocast of StW 573 (“Little Foot”) and hominin brain evolution. Journal of Human Evolution, 2019; 126: 112 DOI: 10.1016/j.jhevol.2018.11.009

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