Pubblicato il: 13 marzo 2019 alle 7:00 am

Quando i dinosauri regnavano Il ricercatore italiano Alessandro Chiarenza: «Erano animali adattabili, capaci di far fronte ai cambiamenti ambientali, non erano ancora probabilmente destinati all'estinzione fino alla fine del Cretaceo»

di Teresa Terracciano.

Londra, 13 Marzo 2019 – Gli scienziati concordano ampiamente sul fatto che l’impatto di un asteroide, probabilmente associato ad un’intensa attività vulcanica, ha spazzato via i dinosauri alla fine del cretaceo, 66 milioni di anni fa.

Tuttavia, si discute se i dinosauri fossero fiorenti in precedenza o se fossero in declino a causa di cambiamenti climatici a lungo termine nel corso di milioni di anni.

In precedenza, i ricercatori hanno utilizzato registri fossili e alcune previsioni matematiche per suggerire che i dinosauri avrebbero potuto essere già in declino, con il numero e la diversità delle specie in calo prima dell’impatto degli asteroidi.

Oggi, in una nuova analisi che modella l’ambiente in evoluzione e la distribuzione delle specie di dinosauri in Nord America, i ricercatori (Imperial College London, University College London e University of Bristol) hanno dimostrato che i dinosauri non erano probabilmente in declino prima del meteorite.

Il ricercatore italiano Alessandro Chiarenza, del Dipartimento di Scienze della Terra e Ingegneria dell’Imperial College, ha detto: «I dinosauri non erano ancora probabilmente destinati all’estinzione fino alla fine del Cretaceo, quando l’asteroide ha colpito dichiarando la fine del loro regno e lasciando il pianeta ad animali come mammiferi, lucertole e un piccolo gruppo di dinosauri sopravvissuti: gli uccelli».

«I risultati del nostro studio suggeriscono che i dinosauri nel loro insieme erano animali adattabili, capaci di far fronte ai cambiamenti ambientali e alle fluttuazioni climatiche che si sono verificate negli ultimi milioni di anni del tardo Cretaceo. I cambiamenti climatici su scale temporali prolungate non hanno causato un declino a lungo termine dei dinosauri durante le ultime fasi di questo periodo».

Lo studio, pubblicato su Nature Communications, mostra come le mutate condizioni di fossilizzazione hanno sottovalutato il numero di specie alla fine del Cretaceo.

Il team ha concentrato le analisi su territorio nordamericano, dove sono conservati molti dinosauri del tardo Cretaceo, come il Tyrannosaurus rex e il Triceratops. Durante questo periodo, il continente è stato diviso in due da un grande mare interno.

Nella metà occidentale c’era un costante rifornimento di sedimenti provenienti dalle nuove Rocky Mountain che crearono le condizioni perfette per la fossilizzazione dei dinosauri. La metà orientale del continente era invece caratterizzata da condizioni molto meno adatte alla fossilizzazione.

Questo significa che nella metà occidentale si trovano molti più fossili di dinosauri, ed è questo registro fossile che viene spesso usato per suggerire che i dinosauri sono stati in declino per alcuni milioni di anni prima dell’impatto con gli asteroidi.

Il coautore Philip Mannion (University College London) ha commentato: «La maggior parte di ciò che sappiamo sui dinosauri nordamericani del tardo Cretaceo proviene da un’area inferiore a un terzo del continente attuale, eppure sappiamo che i dinosauri hanno attraversato tutto il Nord America, dall’Alaska fino al Messico.

Il team ha mappato dove certe condizioni ambientali si sarebbero verificate sia in tutto il continente che nel tempo. Questo ha permesso loro di creare un’immagine di dove gruppi di specie di dinosauri potevano sopravvivere al mutare delle condizioni, piuttosto che solo dove i loro fossili erano stati trovati.

Il team ha trovato habitat che avrebbero potuto sostenere una serie di gruppi di dinosauri in realtà più diffusi alla fine del Cretaceo, ma che questi erano in aree meno suscettibili alla conservazione di fossili.

Inoltre, queste aree potenzialmente ricche di dinosauri erano più piccole, riducendo ancora una volta la probabilità di trovare un fossile in ognuna di queste aree.

Fonte per approfondimenti AA.VV. Ecological niche modelling does not support climatically-driven dinosaur diversity decline before the Cretaceous/Paleogene mass extinction. Nature Communications, 2019; 10 (1) DOI: 10.1038/s41467-019-08997-2

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