Pubblicato il: 13 maggio 2019 alle 7:00 am

Uomo allo specchio: la storia evolutiva del volto umano La dieta ha svolto un ruolo importante nello spiegare i cambiamenti evolutivi nella forma del viso. I risultati di una ricerca dell'Arizona State University

di Teresa Terracciano.

Roma, 13 Maggio 2019 – Il volto umano è il risultato di milioni di anni di evoluzione e riflette le caratteristiche più distintive che usiamo per identificarci e riconoscerci a vicenda, plasmate dal nostro bisogno di mangiare, respirare, vedere e comunicare.

Dopo che i nostri antenati cominciarono a camminare su due gambe, almeno 4,5 milioni di anni fa, la struttura scheletrica di una creatura bipede era piuttosto ben formata. Gli arti e le dita divennero più lunghi o più corti, ma l’architettura funzionale della locomozione bipede si era sviluppata.

Cranio e denti forniscono una ricca biblioteca di cambiamenti che possiamo seguire nel tempo, descrivendo la storia dell’evoluzione della nostra specie. I fattori principali nella struttura mutevole del viso includono un cervello in crescita e adattamenti alle esigenze respiratorie ed energetiche, ma soprattutto, i cambiamenti della mandibola, dei denti e del viso hanno risposto ai cambiamenti nella dieta e nel comportamento alimentare. Siamo, ci siamo evoluti, per “essere quello che mangiamo” letteralmente!

La dieta ha svolto un ruolo importante nello spiegare i cambiamenti evolutivi nella forma del viso. I primi antenati mangiavano cibi vegetali duri che richiedevano grandi muscoli della mascella e denti della guancia per rompersi, e i loro volti erano corrispondentemente ampi e profondi, con enormi aree di attacco muscolare.

Come l’ambiente è cambiato in condizioni più asciutte e meno boschive, soprattutto negli ultimi due milioni di anni, le prime specie di Homo hanno iniziato a utilizzare regolarmente strumenti per rompere gli alimenti o tagliare la carne. Le mascelle e i denti cambiarono per soddisfare una fonte di cibo meno esigente, e il viso divenne più delicato, con un volto più piatto.

I cambiamenti possono non essere dovuti solo a fattori puramente meccanici. Il volto umano, dopotutto, gioca un ruolo importante nell’interazione sociale, nelle emozioni e nella comunicazione. Alcuni di questi cambiamenti possono essere spinti, in parte, dal contesto sociale. I nostri antenati sono stati sfidati dall’ambiente e sempre più colpiti da fattori culturali e sociali. Nel corso del tempo, la capacità di formare diverse espressioni facciali probabilmente ha migliorato la comunicazione non verbale.

Le grandi creste sopraccigliari sporgenti sono tipiche di alcune specie estinte del nostro genere, l’Homo, come l’Homo erectus e i Neanderthal (o Neandertal).

Quale funzione hanno svolto queste strutture nei cambiamenti adattivi del volto? Le grandi scimmie africane hanno anche forti creste sopraccigliari, che i ricercatori suggeriscono aiutano a comunicare dominanza o aggressività. Probabilmente si può concludere che funzioni sociali simili hanno influenzato la forma facciale dei nostri antenati e dei parenti estinti. Insieme ai grandi e affilati denti canini, le grandi creste sopraccigliari sono andate perdute lungo la strada evolutiva verso la nostra specie, forse man mano che ci siamo evoluti per diventare meno aggressivi e più cooperativi nei contesti sociali.

«Siamo un prodotto del nostro passato», dice William H. Kimbel (Arizona State University). «Comprendere il processo con cui siamo diventati umani ci autorizza a guardare alla nostra anatomia con meraviglia e a chiederci quali parti della nostra anatomia ci raccontano maggiormente del percorso storico verso la modernità».

Fonte per approfondimenti: Rodrigo S. Lacruz, Chris B. Stringer, William H. Kimbel, Bernard Wood, Katerina Harvati, Paul O’Higgins, Timothy G. Bromage & Juan-Luis Arsuaga. The evolutionary history of the human face. Nature Ecology and Evolution, 2019 DOI: 10.1038/s41559-019-0865-7

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