Pubblicato il: 19 maggio 2019 alle 8:00 am

L’evoluzione da acqua a terra ha portato ad una migliore genitorialità L'evoluzione delle creature acquatiche per iniziare a vivere sulla terra li ha resi genitori più attenti, dice la nuova ricerca sulle rane guidata dal Milner Centre for Evolution dell'Università di Bath

di Teresa Terracciano.

Londra, 19 Maggio 2019 – Gli autori suggeriscono che poiché la cura dei genitori aumenta il tasso di sopravvivenza dei loro piccoli, ha giocato un ruolo chiave nella colonizzazione degli habitat terrestri, non solo per gli anfibi ma anche primi tetrapodi che alla fine ha dato origine a mammiferi tra cui gli esseri umani.

Il comportamento genitoriale di rane e rospi è molto vario, con una cura che va dalla costruzione di un nido o la protezione delle uova, a forme più elaborate come la cova interna della prole o la cooperazione tra i genitori per proteggere e fornire cibo ai loro piccoli.

Alcune rane che depongono le uova sulla terraferma le proteggono dal prosciugarsi urinandovi sopra. Altri nidificano le uova nello stomaco o dei girini nati portandoli sulla schiena.

Le cure parentali possono durare settimane, mentre i genitori difendono e nutrono i loro piccoli in via di sviluppo. Ci sono anche rane che saltano la fase di girino per dare alla luce i loro bambini come rane completamente sviluppate che sono prontamente in grado di vita indipendente.

Il dr. Balázs Vági, dell’Università di Debrecen (Ungheria), primo autore del lavoro ritiene: «La maggior parte delle persone pensa agli anfibi come un gruppo antico con semplici comportamenti sociali che hanno bisogno di un habitat acquatico per la sua riproduzione.

«Infatti, non è vero in generale. La maggior parte della diversità degli anfibi moderni (8000 specie, di cui 7000 rane e rospi) si è evoluta dopo il cataclisma che ha spazzato via i dinosauri».

«Hanno adattamenti sorprendenti per ottenere l’indipendenza dall’acqua. Le uova di anfibi e le larve sono sensibili all’essiccazione e sono una preda favorevole per molti predatori. Ma i genitori hanno inventato diverse strategie per difenderli e per nutrire la prole in habitat poveri di nutrienti».

«La protezione si è evoluta molte volte sia nei maschi che nelle femmine, mentre il nutrimento è prevalentemente, ma non esclusivamente, un compito della madre. Le complesse forme di cura si sono evolute insieme a sofisticati sistemi di allevamento, compresa la cooperazione nella cura e tenaci legami di coppia nei casi più estremi».

Il professor Tamás Székely, titolare del Royal Society Wolfson Merit Award del Milner Centre for Evolution dell’Università di Bath, ha detto: «Rane e rospi mostrano alcune delle più spettacolari variazioni nella genitorialità in tutti i vertebrati, anche se l’origine e il mantenimento di questa variazione sono stati un puzzle».

«Comportamenti sociali complessi come la genitorialità sembra permettere a rane e rospi di invadere habitat apparentemente inadatti come i deserti».

«Tuttavia, la spettacolare variazione mostrata da rane e rospi è purtroppo sotto una minaccia senza precedenti di malattie, perdita di habitat e commercio illegale di specie in pericolo».

Lo studio ha scoperto che le rane che depongono uova più grandi tendono a prendersi cura delle loro uova e a proteggerle più a lungo. Hanno anche scoperto che nelle specie in cui i maschi erano più grandi rispetto alle femmine, i padri erano più attenti di quelli in cui i maschi sono sostanzialmente più piccoli del partner.

I risultati suggeriscono che la genitorialità da parte di maschi e femmine si è co-evoluta e che complessi tratti si sono evoluti più volte in rane e rospi in risposta alla riproduzione in ambienti terrestri.

I ricercatori propongono che i tetrapodi, animali a quattro zampe, possono aver evoluto il complesso comportamento genitoriale in modo simile quando si sono spostati dal vivere in acqua per colonizzare la terra.

Gli anfibi (rane, rospi e affini) sono tra i vertebrati più a rischio. Riunendo una grande quantità di dati sulle modalità riproduttive, sugli stili di vita e sull’ecologia, lo studio aiuterà gli sforzi di conservazione rendendo questi dati disponibili alla diffusione.

Fonte per approfondimenti: Balázs Vági, Zsolt Végvári, András Liker, Robert P. Freckleton, Tamás Székely. Parental care and the evolution of terrestriality in frogs. Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, 2019; 286 (1900): 20182737 DOI: 10.1098/rspb.2018.2737

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