Pubblicato il: 29 maggio 2019 alle 7:00 am

I vulcani hanno causato la più grande estinzione di massa di sempre La catastrofe ha ucciso oltre il 95% della vita sulla Terra nel corso di centinaia di migliaia di anni

di Teresa Terracciano.

Cincinnati, 29 Maggio 2019 – Il mercurio trovato nelle rocce antiche in tutto il mondo supporta la teoria che le eruzioni hanno causato la “Grande Morìa” (the Great Dying) 252 milioni di anni fa.

La catastrofe ha ucciso oltre il 95% della vita sulla Terra nel corso di centinaia di migliaia di anni.

I paleontologi dell’Università di Cincinnati e della China University of Geosciences hanno detto di aver trovato un picco di mercurio nelle registrazioni geologiche in quasi una dozzina di siti in tutto il mondo, il che fornisce prove convincenti che le eruzioni vulcaniche sono state la colpa di questo cataclisma globale.

Le eruzioni hanno innescato vasti depositi di carbone, rilasciando vapori di mercurio ad alta quota nell’atmosfera “piovuti” nei sedimenti marini in tutto il pianeta, tracce di una catastrofe che avrebbe annunciato l’età dei dinosauri.

«Le attività vulcaniche, comprese le emissioni di gas vulcanici e la combustione di materia organica, hanno rilasciato abbondante mercurio sulla superficie della Terra» afferma Jun Shen, professore associato alla China University of Geosciences.

L’estinzione di massa si è verificata in quello che gli scienziati chiamano il confine permiano-triassico. L’estinzione ha ucciso gran parte della vita terrestre e marina prima dell’avvento dei dinosauri. Alcuni erano “mostri” preistorici a pieno titolo, come i gorgonopsi che «sembravano un incrocio tra una tigre dai denti a sciabola e un drago di Komodo».

Le eruzioni si sono verificate in un sistema vulcanico chiamato Trappole siberiane (o Trappo siberiano) in quella che oggi è la Russia centrale. Molte delle eruzioni non si sono verificate in vulcani a forma di cono, ma attraverso fessure spalancate nel terreno. Le eruzioni furono frequenti e durature e la loro furia si estese per un periodo di centinaia di migliaia di anni.

I ricercatori usano gli affilati denti fossilizzati di creature simili alle lamprede chiamate conodonti per datare la roccia in cui è stato depositato il mercurio. Come la maggior parte delle altre creature del pianeta, i conodonti sono stati decimati dalla catastrofe.

Le eruzioni delle trappole siberiane hanno vomitato nell’aria così tanto materiale, in particolare gas serra, che ha riscaldato il pianeta in media di circa 10 gradi centigradi.

Il clima di riscaldamento sarebbe stato probabilmente uno dei maggiori responsabili dell’estinzione di massa. Ma le piogge acide avrebbero rovinato molti corpi d’acqua e aumentato l’acidità degli oceani. L’acqua più calda avrebbe avuto più zone morte per mancanza di ossigeno.

«Le creature adattate agli ambienti più freddi non avrebbero avuto chance» dice J. Algeo (University of Cincinnati). «Quindi la mia ipotesi è che il cambiamento di temperatura sarebbe stato l’assassino numero 1. Gli effetti sarebbero esacerbati dall’acidificazione e da altre tossine nell’ambiente», continua.

Per un lungo periodo, eruzione dopo eruzione impediva alla catena alimentare terrestre di riprendersi.

La Terra ha assistito a cinque estinzioni di massa note nel corso dei suoi 4,5 miliardi di anni.

L’estinzione permiana potrebbe far luce su come il riscaldamento globale oggi potrebbe portare alla prossima estinzione di massa. Se il riscaldamento globale, infatti, è stato responsabile della morte del Permiano, che cosa porta il riscaldamento per gli esseri umani e la fauna selvatica oggi?

Il rilascio di carbonio nell’atmosfera da parte degli esseri umani è simile alla situazione nel tardo Permiano, dove l’abbondante carbonio è stato rilasciato dalle eruzioni siberiane.

«La maggioranza dei biologi crede che siamo all’apice di un’altra estinzione di massa, la sesta grande estinzione. Anch’io condivido questo punto di vista. Quello che dovremmo imparare è che questo sarà un affare serio che danneggerà gli interessi umani, quindi dovremmo lavorare per ridurre al minimo i danni» conclude Algeo.

Le persone che vivono in ambienti marginali come i deserti aridi saranno le prime a soffrire. Questo porterà a un maggior numero di rifugiati climatici in tutto il mondo.

Probabilmente vedremo più carestia e migrazioni di massa nei luoghi più duramente colpiti. Si tratta di una questione globale che dovremmo riconoscere e affrontare in modo proattivo. È molto più facile affrontare questi problemi prima che raggiungano una crisi.

Fonte per approfondimenti: Jun Shen, Jiubin Chen, Thomas J. Algeo, Shengliu Yuan, Qinglai Feng, Jianxin Yu, Lian Zhou, Brennan O’Connell, Noah J. Planavsky. Evidence for a prolonged Permian–Triassic extinction interval from global marine mercury records. Nature Communications, 2019; 10 (1) DOI: 10.1038/s41467-019-09620-0

neifatti.it ©