Pubblicato il: 3 ottobre 2019 alle 7:00 am

La Cina pazza per il basket La popolarità della NBA è alle stelle. Oltre 500 milioni di cinesi hanno guardato le partite la scorsa stagione, 300 milioni quelli che praticano lo sport sognando di diventare come LeBron James e Kevin Durant

da Pechino, Lee Wang.

3 Ottobre 2019 – Kobe Bryant è venuto in Cina per la prima volta nel 1998. Il suo viaggio a Pechino aveva lo scopo di aiutare a gestire una palestra di pallacanestro per poco più di una dozzina di bambini. Gli allenatori locali che lavorano con lui non sapevano molto del gioco. Quasi nessuno notò che un giocatore NBA era in città. A quell’epoca il basket non era uno sport particolarmente seguito in Cina. Poi, però, tutto è cambiato rapidamente.

L’impronta dell’NBA è cresciuta a un ritmo impressionante negli ultimi due decenni, facendo numeri che fanno rabbrividire. Oltre 500 milioni di persone hanno guardato le partite la scorsa stagione e un nuovo accordo di streaming pomperà 1,5 miliardi di dollari nelle casse della lega nei prossimi cinque anni.

«Quando sono venuto qui per la prima volta, non avrei mai pensato che il gioco in Cina sarebbe diventato così grande», ha detto Bryant. «Adesso credo che non si fermerà», ha poi aggiunto.

Le tante possibilità

Potrebbe esserci un team NBA in Cina, nonostante la distanza e i tanti viaggi che sarebbero necessari? Potrebbero esserci contratti per giocatori, sia in entrata che in uscita, tra l’NBA e la Chinese Basketball Association? Che dire della NBA che costruisce una squadra per giocare in Cina o dei cinesi che inviano una squadra per un’intera stagione negli Stati Uniti?

Tutto è possibile. Del resto appena 20 anni fa nessuno immaginava che il rapporto NBA-Cina fosse così grande, o che sarebbe continuato a crescere dopo la fine di Yao Ming con i Rockets di Houston otto anni fa. L’NBA ha accademie nel paese ora, e la squadra nazionale cinese è tornata alla NBA Summer League a Las Vegas quest’anno.

«Penso che il prossimo passo probabilmente ci sarà quando arriverà il prossimo Yao Ming. Ciò porterebbe a un nuovo livello più giocatori cinesi, e quindi con maggiori possibilità di raggiungere l’NBA», ha detto il tecnico del Golden State Steve Kerr.

Sta di fatto che il matrimonio tra l’NBA e il paese più popoloso del mondo è più forte che mai. Funzionari NBA affermano che oltre 300 milioni di cinesi giocano e 40 milioni sono registrati per giocare al videogioco 2K. Migliaia di persone si sono presentate quest’estate solo per vedere i figli di Dwyane Wade e LeBron James esibirsi in esibizioni con il resto dei compagni di squadra del liceo.

E proprio mentre si sta verificando una guerra commerciale tra Stati Uniti e Cina, con le tensioni politiche che si stanno intensificando tra i paesi e con le conseguenti ricadute sulle rispettive produzioni, il gioco del basket non ne risente minimamente, anzi continua a prosperare.

«Penso che lo sport trascenda la politica e spero che l’NBA possa continuare a collegare i fan a livello globale», ha dichiarato Mark Cuban, proprietario di Dallas Mavericks. «Non ho alcun motivo per pensare che la nostra relazione non continuerà ad essere positiva».

Nulla, in verità, sembra essere in grado di far deragliare la popolarità della NBA.

La squadra che gli Stati Uniti hanno inviato ai Mondiali in Cina non presentava le più grandi star della NBA, ma ha attirato folle di gente per ciascuna delle sue prime sei partite. L’allenatore degli Stati Uniti Gregg Popovich è stato sommerso di richieste di autografi e selfie, ovunque andasse.

«Sappiamo da molto tempo quanto è diventato grande il basket in Cina, come del resto in tutto il mondo – ha detto Popovich -. Ci sono così tanti grandi giocatori in così tanti paesi. Non è un segreto».

Stelle come James, Stephen Curry e James Harden hanno un viaggio in Cina nei loro programmi. E quando il 37enne fresco pensionato Dwyane Tyrone Wade (la guardia con il maggior numero di stoppate in assoluto), che ha un contratto a vita con la società di scarpe cinese Li-Ning, ha visitato questa estate uno degli eventi aziendali in un centro commerciale, ha dovuto fermarsi dopo circa 10 minuti perché l’edificio traboccava di gente fino al limite della sicurezza.

Donovan Mitchell dello Utah Jazz è stato in Cina due volte quest’estate, una volta per promuovere il suo marchio, la seconda volta per i Mondiali con gli USA Basket. Pare stia diventando una tappa fissa anche per lui, sempre più convinto che non ci sia un limite massimo per il gioco a livello globale. «La relazione tra l’NBA e la Cina è stata enorme fin da quando ero un bambino e non può che decollare da lì … perché la passione e l’amore sono così forti», ha detto Mitchell. E non si tratta di una relazione unilaterale perché la Cina, ormai è chiaro, vuole investire nell’NBA.

Joe Tsai, il co-fondatore del colosso cinese del commercio elettronico Alibaba, ha concordato quest’estate l’acquisto del rimanente 51 percento che non possedeva già del Brooklyn Nets and Barclays Center di Mikhail Prokhorov in affari per un valore di circa 3,4 miliardi di dollari. Nel 2016, Lizhang Jiang, un uomo d’affari di Shanghai, ha acquistato il 5 percento dei Minnesota Timberwolves, una partecipazione che ha venduto all’inizio di quest’anno.

La Cina è anche molto orgogliosa di giocatori come Klay Thompson che indossano marchi cinesi sul campo. (Thompson ha un accordo di 10 anni con la compagnia di scarpe cinese Anta per 80 milioni di dollari). E il paese ha inviato la sua squadra nazionale alla NBA Summer League lo scorso luglio principalmente per prepararsi alla Coppa del Mondo, ma anche per l’esposizione sul palco della NBA .

Giocare a Las Vegas? «Penso che sia buono per i nostri giocatori e buono per la squadra», ha detto l’allenatore cinese Li Nan. «Penso che sia buono per tutti».

Non si fermera più

L’NBA ha aperto tre accademie di pallacanestro in Cina e ha registrato un successo molto rapido con accademie in Asia e Africa. L’influenza internazionale sul campionato è stata più presente che mai nella passata stagione.

L’MVP (Most Valuable Player Award, premio conferito dalla National Basketball Association al miglior giocatore della regular season dell’NBA) Giannis Antetokounmpo, viene dalla Grecia. Il novellino dell’anno, Luka Doncic, viene dalla Slovenia. Il giocatore più cresciuto agonisticamente, Pascal Siakam, è del Camerun. Il difensore dell’anno, Rudy Gobert, è francese. Il centro All-NBA, Nikola Jokic, viene dalla Serbia.

«L’estate scorsa, una D-League della NBA Academy dalla Cina ha firmato un contratto con una squadra della National Basketball League in Australia, diventando la prima giovanile maschile della NBA Academy dalla Cina a firmare un contratto con una squadra professionale», ha detto il commissario NBA Adam Silver. «E da parte delle donne, Han Xu della New York Liberty, che si è formato all’Accademia NBA di Shandong, in Cina, è diventato la prima giovane promessa dell’Accademia NBA ad essere iscritto all’NBA o al WNBA».

Niente di tutto ciò sembrava possibile circa 20 anni fa, quando Bryant compì quel primo viaggio. Ora i fan non ne hanno mai abbastanza.

«Quando vieni qui, lo senti dai fan, dalla loro energia, dalle persone in hotel, dalle persone che passeggiano», ha detto Steve Kerr in Cina durante i Mondiali. «Tutti sembrano molto entusiasti del basket». Un entusiasmo che non potrà che crescere, insieme al basket cinese.

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