Pubblicato il: 15 gennaio 2020 alle 7:00 am

L’ultimo insediamento conosciuto da un antenato diretto dell’uomo moderno I risultati di un nuovo straordinario studio, a cura di un team internazionale di ricercatori guidato dall'Università dell'Iowa, Macquarie University e dall'Institute of Technology Bandung, Indonesia

di Teresa Terracciano.

Roma, 15 Gennaio 2020 – L’Homo erectus, uno dei diretti antenati dell’uomo moderno, apparteneva a un gruppo errante. Dopo che la specie si è dispersa dall’Africa circa due milioni di anni fa, ha colonizzato il mondo antico che comprendeva l’Asia e forse l’Europa.

Circa 400.000 anni fa, l’Homo erectus è essenzialmente scomparso. L’unica eccezione è stata un luogo chiamato Ngandong, sull’isola indonesiana di Giava. Ma gli scienziati non sono stati in grado di concordare un periodo di tempo preciso per il sito – fino ad oggi.

In un nuovo studio, un team internazionale di ricercatori guidato dall’Università dell’Iowa, Macquarie University e dall’Institute of Technology Bandung, Indonesia, fa risalire l’ultima esistenza di Homo erectus a Ngandong tra 108.000 e 117.000 anni fa.

I ricercatori hanno datato il sito attraverso i fossili di animali provenienti dallo stesso osso dove erano stati trovati 12 calotte craniche di Homo erectus e due tibie, e poi hanno datato le formazioni del terreno circostante – per lo più terrazze sotto e sopra Ngandong – per stabilire una registrazione accurata per la possibile ultima esistenza di quest’uomo primordiale sulla Terra.

«Questo sito è l’ultima apparizione conosciuta di Homo erectus mai trovata in qualsiasi altra parte del mondo» dice Russell Ciochon, professore del Dipartimento di Antropologia dell’Iowa e coautore dello studio. «Non possiamo dire di aver datato l’estinzione, ma abbiamo datato l’ultima apparizione. Non abbiamo prove che l’Homo erectus sia vissuto più tardi altrove».

Il team di ricerca presenta 52 stime per le evidenze di Ngandong. Esse includono frammenti di fossili animali e sedimenti del letto fossile ritrovati dove i resti originali dell’Homo erectus furono rinvenuti dai topografi olandesi dalla fine dell’800 (Eugène Dubois), e una sequenza di date per le terrazze del fiume sotto e sopra il sito fossile.

Inoltre, i ricercatori hanno determinato quando le montagne a sud di Ngandong sono sorte per la prima volta datando le stalagmiti delle grotte delle montagne meridionali. Ciò ha permesso loro di determinare quando il fiume Solo ha iniziato a scorrere attraverso il sito di Ngandong e la sequenza delle terrazze fluviali è stata creata. La datazione appare molto coerente.

«I problemi con la datazione di Ngandong possono essere risolti solo con l’apprezzamento del paesaggio più ampio», dice Kira Westaway, professore associato alla Macquarie University e autrice del documento. «I fossili sono i sottoprodotti di complessi processi paesaggistici. Siamo stati in grado di fissare l’età del sito perché abbiamo limitato i fossili all’interno del deposito fluviale, la terrazza fluviale, la sequenza di terrazze e il paesaggio vulcanicamente attivo».

Ricerche precedenti di Ciochon e altri mostrano che l’Homo erectus ha attraversato l’arcipelago indonesiano, arrivando sull’isola di Giava circa 1,6 milioni di anni fa. Il tempismo è stato buono: l’area intorno a Ngandong era per lo più prateria, ambiente simile che adagiava la specie in Africa. Piante e animali erano abbondanti. Mentre un gruppo della specie ha continuato ad avventurarsi in altre isole.

Tuttavia, circa 130.000 anni fa l’ambiente di Ngandong è cambiato, così come le fortune dell’Homo erectus.

«C’è stato un cambiamento climatico» spiega Ciochon. «Sappiamo che la fauna è cambiata da aperta campagna, prateria, a foresta pluviale tropicale (che si estende verso sud rispetto all’odierna Malesia). Non erano le piante e gli animali a cui l’Homo erectus era abituato, e la specie non riusciva ad adattarsi».

Ciochon ha guidato un team internazionale di 12 studiosi che ha scavato a Ngandong nel 2008 e nel 2010, accompagnato da Yan Rizal e Yahdi Zaim, i principali ricercatori dell’Institute of Technology di Bandung. Utilizzando gli appunti dello scavo dei topografi olandesi degli anni Trenta, il team ha trovato il letto osseo originale di Homo erectus a Ngandong e lo ha ri-esposto, raccogliendo e datando 867 frammenti di fossili animali. Nel frattempo, il team della professoressa Westaway aveva datato i paesaggi circostanti, come le terrazze, durante quel periodo.

Il lavoro del team della prof. Westaway, che aveva una grande quantità di dati di datazione per le terrazze, le montagne e altre caratteristiche del paesaggio, più i dati storici dalle prime spedizioni olandesi, sono stati in grado di fornire precisi contesti cronologici e geomorfologici regionali per il sito di Ngandong.

Fonte per approfondimenti: Yan Rizal, Kira E. Westaway, Yahdi Zaim, Gerrit D. van den Bergh, E. Arthur Bettis, Michael J. Morwood, O. Frank Huffman, Rainer Grün, Renaud Joannes-Boyau, Richard M. Bailey, Michael C. Westaway, Iwan Kurniawan, Mark W. Moore, Michael Storey, Fachroel Aziz, Jian-xin Zhao, Aswan, Maija E. Sipola, Roy Larick, John-Paul Zonneveld, Robert Scott, Shelby Putt, Russell L. Ciochon. Last appearance of Homo erectus at Ngandong, Java, 117,000–108,000 years ago. Nature, 2019; DOI: 10.1038/s41586-019-1863-2

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