Pubblicato il: 4 marzo 2020 alle 7:00 am

5200 anni di scambi tra Europa e Asia Particolari importanti “pre-Via della Seta” emergono da un nuovo studio, condotto da scienziati dell'Accademia delle Scienze cinese e del Max Planck Institute for the Science of Human History

di Teresa Terracciano.

Roma, 4 Marzo 2020 – Il pubblico ha familiarità con la storica Via della Seta, ma meno conosciuto è che gli avvenimenti di scambi di oggetti, idee, tecnologia e geni umani attraverso le valli montane dell’Asia centrale siano iniziati quasi tre millenni prima che si formassero reti commerciali organizzate.

Queste vie di condivisione pre-Via della Seta hanno svolto un ruolo importante nel plasmare gli sviluppi culturali umani in Europa e in Asia, e hanno facilitato la diffusione di tecnologie come l’allevamento di cavalli e la fusione dei metalli nell’Asia orientale. Uno degli effetti più rilevanti di questo processo di antica dispersione culturale è stata la diffusione verso ovest delle colture del nord-est asiatico e verso est delle colture del sud-ovest asiatico. Tuttavia, fino agli ultimi anni, la mancanza di studi archeologici in Asia centrale ha lasciato una scarsità di dati relativi a quando e come questo processo si è verificato.

Questo nuovo studio, condotto da scienziati dell’Accademia delle Scienze cinese e del Max Planck Institute for the Science of Human History, fornisce dettagli su chicchi di cereali antichi recuperati di recente dalle regioni dell’Asia interna dell’estremo nord. La datazione al radiocarbonio mostra che i chicchi includono i più antichi esempi di grano e di orzo mai recuperati in questo estremo nord dell’Asia, facendo risalire di almeno un millennio le date delle prime coltivazioni nella regione. Queste sono anche le prime piante addomesticate riportate dalla metà settentrionale dell’Asia centrale, il nucleo dell’antico corridoio di scambio.

Il lavoro degli scienziati mette insieme i dati del polline sedimentario e del carbone di legna antico con i resti archeo-botanici del sito archeologico tra i monti Altai cinesi per rivelare come l’uomo coltivava a tali latitudini settentrionali. La ricerca illustra come le antiche piante coltivate si adattassero ai nuovi vincoli ecologici e come le pratiche culturali umane permettessero alle persone di sopravvivere in ambienti imprevedibili.

Gli antichi parenti delle piante di grano e orzo si sono evoluti per crescere in un clima caldo e secco del Mediterraneo orientale e dell’Asia sud-occidentale. Tuttavia, questo studio illustra che gli antichi popoli coltivavano questi prodotti per oltre cinque mila chilometri a nord-est di dove si erano originariamente evoluti per crescere. In questa ricerca, il dottor Xinying Zhou e i suoi colleghi integrano dei dati paleo-ambientali per determinare quanto fosse estrema l’ecologia intorno al sito archeologico della grotta di Tongtian più di cinque millenni fa, al tempo della sua occupazione. Il sito si trova oggi in alto sui monti Altai, su un paesaggio freddo e secco; nondimeno, lo studio dimostra che l’ambiente ecologico intorno al sito era leggermente più caldo e umido all’epoca in cui la gente viveva dentro e intorno a questa grotta.

Le condizioni regionali leggermente più calde erano probabilmente il risultato dello spostamento di masse d’aria che portavano a una temperatura più calda e umida dal sud. Oltre ai primi agricoltori che utilizzavano una specifica tasca climatica regionale per coltivare nell’Asia settentrionale, l’analisi ha dimostrato che le colture si sono evolute per sopravvivere in tali regioni. I risultati di questo studio forniscono ai ricercatori la prova di quando si sono verificati alcuni cambiamenti evolutivi in queste importanti piante, compresi i cambiamenti nella dipendenza programmata della durata del giorno, che segnala alla pianta quando fiorire, e una maggiore resistenza ai climi freddi.

L’antica dispersione delle colture in tutta l’Asia interna ha ricevuto molta attenzione da parte di biologi e archeologi negli ultimi anni. Come il Dr. Spengler, uno degli autori principali dello studio, afferma «queste antiche vie di scambio hanno plasmato il corso della storia umana». La mescolanza di colture provenienti da estremità opposte dell’Asia ha determinato i cicli di rotazione delle colture che hanno incrementato la crescita demografica e portato alla formazione imperiale. Il miglio dell’Asia orientale sarebbe diventato una delle colture più importanti dell’antica Europa e il grano sarebbe diventato una delle colture più importanti dell’Asia orientale per la dinastia Han. Mentre la lunga tradizione della coltivazione del riso in Asia orientale ha fatto del riso un punto fermo della cucina asiatica, la cucina cinese sarebbe irriconoscibile senza i prodotti alimentari a base di grano come “panini” al vapore, gnocchi e “tagliatelle”. La scoperta che queste piante furono disperse in tutta l’Eurasia prima di quanto si fosse capito in precedenza avrà un impatto duraturo sullo studio delle pratiche di coltivazione e di lavoro nell’antica Eurasia, così come il contatto culturale della storia e i cambiamenti nei sistemi culinari nel corso del tempo.

Le nuove scoperte forniscono una ragione per mettere in discussione questi punti di vista e sembrano suggerire che le popolazioni umane miste su piccola scala hanno dato un contributo importante alla storia mondiale attraverso la migrazione e lo scambio culturale e tecnologico. «Questo studio non solo presenta le prime date per i cereali coltivati nell’Asia del nord» dice il professor Xiaoqiang Li, direttore dell’Istituto di paleontologia e paleoantropologia dei vertebrati di Pechino, «ma rappresenta anche il primo inizio di uno scambio trans-euroasiatico che si sarebbe poi sviluppato lungo la grande Via della seta».

Il dottor Xinying Zhou, che ha diretto lo studio e dirige un gruppo di ricerca presso l’IVPP di Pechino, sottolinea che «questo approfondimento è una testimonianza dell’ingegno umano e dello straordinario e importantissimo legame co-evolutivo tra le persone e le piante».

Fonte per approfondimenti: Xinying Zhou, Jianjun Yu, Robert Nicholas Spengler, Hui Shen, Keliang Zhao, Junyi Ge, Yige Bao, Junchi Liu, Qingjiang Yang, Guanhan Chen, Peter Weiming Jia, Xiaoqiang Li. 5,200-year-old cereal grains from the eastern Altai Mountains redate the trans-Eurasian crop exchange. Nature Plants, 2020; DOI: 10.1038/s41477-019-0581-y

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