Pubblicato il: 4 aprile 2018 alle 8:00 am

Cosa sono le spettacolari aurore boreali? Scopriamo qualcosa di più su un fenomeno naturale, affascinante e grandioso che catturò l’attenzione anche di Galileo Galilei

di Teresa Terracciano.

Roma, 4 Aprile 2018 – Per millenni, le luci sono state fonte di speculazione, superstizione e timore reverenziale. In tempi più superstiziosi, l’aurora boreale era considerata un presagio di guerra o distruzione, prima che si comprendesse cosa veramente la causasse. Molti filosofi, autori e astronomi classici, tra cui Aristotele, Cartesio, Goethe e Halley, fanno riferimento all’aurora boreale nel loro lavoro.

Già nel 1616, l’astronomo Galileo Galilei usò il nome aurora boreale per descriverli, prendendo il nome della mitica dea romana dell’alba, Aurora, e il nome greco del vento del nord, Borea.

L’aurora boreale è in realtà il risultato di collisioni tra particelle gassose nell’atmosfera terrestre con particelle cariche rilasciate dall’atmosfera del sole. Le variazioni di colore sono dovute al tipo di particelle di gas che si scontrano. Il colore aurorale più comune, un giallo-verde pallido, è prodotto da molecole di ossigeno situate a circa 60 miglia sopra la terra. Rare aurore completamente rosse sono prodotte da ossigeno ad alta quota, ad altezze fino a 200 miglia. L’azoto produce aurora blu o rosso-violacea.

La Terra è costantemente bombardata da detriti, radiazioni e altre onde magnetiche provenienti dallo spazio che potrebbero minacciare il futuro della vita così come la conosciamo. La maggior parte delle volte, il campo magnetico del pianeta fa un eccellente lavoro per deviare questi raggi e particelle potenzialmente dannosi, compresi quelli dal sole.

Le particelle scaricate dal sole percorrono 93 milioni di miglia (circa 150 milioni di km) verso la Terra prima di essere attratte irresistibilmente verso i poli magnetici nord e sud. Mentre le particelle passano attraverso lo scudo magnetico terrestre, si mescolano con atomi e molecole di ossigeno, azoto e altri elementi che sfociano nello sfolgorante spettacolo di luci nel cielo.

Le aurore nell’emisfero settentrionale della Terra sono chiamate aurora boreale. La loro controparte meridionale, che illumina i cieli antartici nell’emisfero australe, è conosciuta come aurora australis.

Diversi tipi di aurore possono apparire nel corso di una sola notte e tutte le forme possono variare di intensità. Le aurore in tarda serata sono solitamente archi lunghi e diffusi, che si evolvono lentamente in archi o bande che mostrano attività crescente.

Mentre la notte avanza, le bande e gli archi si increspano e si piegano alla fine formando dei raggi e – se lo spettatore è fortunato – una corona. La corona è considerata la forma più spettacolare di un’aurora a raggi, che appare in alto con tutti i fasci convergenti verso un punto centrale.

Le migliori latitudini per vedere l’aurora boreale sono l’Alaska e il Canada settentrionale, ma anche Norvegia, Svezia e Finlandia offrono eccellenti punti di osservazione. Durante i periodi di brillamenti solari particolarmente attivi, le luci possono essere viste più a sud fino alla cima della Scozia e persino dell’Inghilterra settentrionale.

L’aurora boreale è sempre presente, ma l’inverno è solitamente il momento migliore per vederla, a causa dei bassi livelli di inquinamento luminoso e dell’aria limpida.

Le aurore sono state osservate anche su Giove, Saturno e Urano, ma non su Marte, Venere o Mercurio. Ogni pianeta con un campo magnetico e un’atmosfera dovrebbe avere aurore (Marte e Venere non hanno magnetosfera globale, Mercurio non ha quasi atmosfera). Poiché un’aurora indica la presenza di un’atmosfera, potremmo essere in grado di comprendere pianeti oltre il nostro sistema solare in grado di supportare la vita anche attraverso la presenza di aurore.

Fonte per approfondimenti: NASA, NASA’s THEMIS Mission

neifatti.it ©