Pubblicato il: 7 agosto 2018 alle 9:00 am

L’Homo sapiens sviluppo’ una nuova nicchia ecologica che lo separava dagli altri ominidi In contrasto con antenati e parenti contemporanei, la nostra specie non solo ha colonizzato una varieta’ di ambienti, compresi deserti, foreste pluviali tropicali, ambienti di alta quota e il paleoartico, ma si e’ anche specializzata nell’adattamento in alcuni di questi luoghi estremi

di Teresa Terracciano.

Berlino, 7 Agosto 2018 – La revisione della crescente serie di dati archeologici e paleoambientali relativi alle dispersioni di ominidi nel Pleistocene medio e recente (300-12 mila anni fa) all’interno e oltre l’Africa, dimostra sistemazioni ambientali e adattamenti unici per l’Homo sapiens rispetto agli ominidi precedenti e coesistenti come Homo neanderthalensis e Homo erectus. La capacità della nostra specie di occupare ambienti diversi e “estremi” in tutto il mondo è in netto contrasto con gli adattamenti ecologici di altri taxa* di ominidi e può spiegare come la nostra specie sia diventata l’ultimo ominide sopravvissuto sul pianeta.

Sebbene tutti gli ominidi che formano il genere Homo siano spesso definiti “umani” negli ambienti accademici e pubblici, questo gruppo evolutivo, emerso in Africa circa 3 milioni di anni fa, è molto vario. Alcuni membri del genere Homo (ovvero Homo erectus) erano arrivati ​​in Spagna, Georgia, Cina e Indonesia 1 milione di anni fa. Tuttavia, le informazioni esistenti da animali fossili, piante antiche e metodi chimici suggeriscono che questi gruppi hanno seguito e sfruttato i mosaici ambientali di foreste e praterie. È stato sostenuto che l’Homo erectus e lo “Hobbit”, o Homo floresiensis, usarono habitat umidi e scarsamente sfruttati dalle risorse della foresta tropicale nel Sud-est asiatico da 1 milione a 100.000 di anni fa e 50.000 anni fa, rispettivamente.

È stato anche sostenuto che i nostri parenti di ominide più prossimi, Homo Neanderthalensis – o Neanderthal – erano specializzati nell’occupazione di Eurasia ad alta latitudine tra 250.000 e 40.000 anni fa. La base per questo include una forma del viso potenzialmente adatta a temperature fredde e una messa a fuoco di caccia su grandi animali come mammut lanosi. Tuttavia, una revisione delle prove portò gli autori a concludere nuovamente che i Neanderthal sfruttarono principalmente una varietà di habitat forestali e prativi, e cacciarono una varietà di animali, dalla temperata Eurasia settentrionale al Mediterraneo.

In contrasto con questi altri membri del genere Homo, la nostra specie – l’Homo sapiens – si era espansa in nicchie di altezza superiore rispetto ai suoi predecessori e contemporanei degli ominidi di 80-50.000 anni fa, e almeno 45.000 anni fa stava rapidamente colonizzando un intervallo di scenari paleoartici e di foresta pluviale tropicale in Asia, Melanesia e nelle Americhe. Inoltre, gli autori sostengono che il continuo accumulo di informazioni sulla nostra specie attraversa i deserti dell’Africa settentrionale, la penisola arabica e l’India nordoccidentale, così come le alte quote del Tibet e delle Ande, contribuirà ulteriormente a determinare il grado in cui le nostre specie hanno dimostrato nuove capacità di colonizzazione entrando in queste regioni.

Trovare le origini di questa “flessibilità” ecologica, o la capacità di occupare un certo numero di ambienti molto diversi, attualmente rimane difficile in Africa, in particolare verso le origini evolutive di Homo sapiens datate 300-200.000 anni fa. Tuttavia, gli studiosi sostengono che ci sono importanti evidenze sulle “nuove” condizioni ambientali di insediamenti umani e relativi cambiamenti tecnologici in tutta l’Africa subito dopo questo periodo di tempo. Si pensa che i conduttori di questi cambiamenti diventeranno più evidenti, specialmente quello che integra prove archeologiche con dati paleoecologici locali. Ad esempio, l’autore principale dell’articolo, il dott. Patrick Roberts suggerisce «sebbene una concentrazione sulla ricerca di nuovi fossili o sulla caratterizzazione genetica della nostra specie e dei suoi antenati abbia contribuito a definire i tempi e la posizione degli ominidi, tali sforzi sono in gran parte ancora inespressi per quanto riguarda i vari contesti ambientali della selezione bioculturale».

L’evidenza dell’occupazione umana di un’enorme diversità di ambienti nella maggior parte dei continenti della Terra nel Pleistocene superiore suggerisce una nuova nicchia ecologica, quella dello “specialista generalista”. Come afferma Roberts «esiste una dicotomia ecologica tradizionale tra i “generalisti”, che possono utilizzare una varietà di risorse diverse e abitare in una varietà di condizioni ambientali, e “specialisti”, che hanno una dieta limitata e una ristretta tolleranza ambientale. I Sapiens forniscono prove per popolazioni specialistiche, come i cercatori di cibo delle foreste pluviali o di montagna, o cacciatori di mammut paleoartici, esistenti in quella che viene tradizionalmente definita una specie generalista».

Questa capacità ecologica potrebbe essere stata aiutata da una vasta cooperazione tra individui non-parenti tra gli Homo sapiens del Pleistocene, sostiene il dott. Brian Stewart, co-autore dello studio. «La condivisione di cibo, lo scambio a lunga distanza e le relazioni rituali avrebbero permesso alle popolazioni di adattarsi alle fluttuazioni climatiche e ambientali locali e di sostituire altre specie di ominidi». In sostanza, accumulare, attingere e tramandare una grande quantità di conoscenza culturale cumulativa, in forma materiale o idea, può essere stato cruciale nella creazione e nel mantenimento della nicchia generalista-specialista dalla nostra specie nel Pleistocene.

«Come per altre definizioni delle origini umane, anche i problemi di conservazione rendono difficile individuare le origini degli umani come pionieri ecologici, tuttavia una prospettiva ecologica sulle origini e la natura della nostra specie illumina potenzialmente il percorso unico dell’Homo sapiens in quanto è arrivato a dominare i diversi continenti e ambienti della Terra», conclude Roberts.

Il test di questa ipotesi dovrebbe aprire nuove strade alla ricerca e, se corretta, nuove prospettive sul fatto che lo “specialista generalista” continuerà ad essere un successo adattativo di fronte alle crescenti questioni di sostenibilità e conflitto ambientale.

*Raggruppamenti sistematici degli esseri viventi.

Max Planck Institute for the Science of Human History (Jena, Germania)

Fonte per approfondimenti: Patrick Roberts, Brian A. Stewart. Defining the ‘generalist specialist’ niche for Pleistocene Homo sapiens. Nature Human Behaviour, 2018; DOI: 10.1038/s41562-018-0394-4

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