Pubblicato il: 10 settembre 2018 alle 9:00 am

Alaska, lo scioglimento dei ghiacciai ha rilanciato il turismo dell’orso polare Più di 2mila turisti lo scorso anno. Un vero e proprio boom. Ma la piccola comunità di Kaktovik teme un’invasione insostenibile

di Danilo Gervaso.

Juneau, 10 Settembre 2018 – Kaktovik è una piccola città dell’Alaska situata sulla costa settentrionale dell’isola di Barter, tra i fiumi Okpilak e Jago sulla costa del Mare di Beaufort. Ha una superficie totale di 2,6 kmq, di cui 2,1 km di terra e 0,52 kmq di acqua. E una popolazione che non arriva alle 300 unità: secondo il censimento del 2000 era di 293 abitanti che sono diventati 239 nel censimento del 2010.

La vita di questa comunità (di recente scossa da un forte terremoto di magnitudo 6,4 a circa 40 miglia a sud-ovest di Kaktovik) è legata a doppio filo a quella degli orsi polari che visitano la città per nutrirsi di carcasse di balene mentre aspettano il congelamento del Mare di Beaufort a fine ottobre.

Gli orsi polari sono tecnicamente il più grande carnivoro terrestre sulla terra. Ma sono anche mammiferi marini. E negli ultimi due decenni il ghiaccio marino artico ha cominciato a svanire sotto le loro zampe. Quindi, stanno trascorrendo più tempo a terra. In nessun luogo questo fenomeno è più visibile che nel piccolo villaggio nativo dell’Alaska di Kaktovik. E mentre ascoltiamo l’allarme su come gli orsi polari siano vulnerabili ai cambiamenti climatici, a Kaktovik il cambiamento delle condizioni del ghiaccio ha creato qualcosa di diverso: troppi orsi.

Bisogna precisare che ci sono sempre stati orsi polari attorno a Kaktovik. Ma erano soliti uscire sul ghiaccio del mare, a caccia della loro preda della scelta: foche anellate.

Dalla metà degli anni ’90 le cose sono iniziate a cambiare. La gente del posto notava più orsi sulla riva. E i ricercatori constatavano che le femmine di orso facevano più tane nella neve sulla terra piuttosto che sul ghiaccio.

«Il Fish and Wildlife Service (agenzia del Dipartimento degli Interni degli Stati Uniti che si occupa della gestione e conservazione della fauna selvatica) ha parlato di un numero sempre maggiore di orsi polari avvistati a terra dai residenti fin dagli inizi degli anni 2000», ha detto Jennifer Reed, che lavora per l’Arctic National Wildlife Refuge, che circonda Kaktovik.

Quando hanno iniziato a vedere più orsi sulla terra e in città, la comunità ha chiesto aiuto. Così, Reed e altri dirigenti della fauna selvatica federale sono intervenuti e hanno iniziato a insegnare alle persone a sopportare stando in sicurezza, cioè: come fare e cosa fare se un orso entra nel villaggio e come farlo andare via senza ferirlo.

Nel 2008, il Segretario dell’Interno Dirk Kempthorne annunciò che gli orsi polari erano minacciati negli Stati Uniti. Non perché il loro numero stava diminuendo, ma perché il loro mondo stava cambiando e velocemente. E in breve tempo tutto il pianeta venne a conoscenza della difficile situazione degli orsi polari. Ed è allora che gli outsider hanno iniziato a farsi vedere a Kaktovik: i turisti, che volevano vedere gli orsi polari prima che si estinguessero.

«Prima del 2011, il numero dei visitatori per l’osservazione degli orsi polari a Kaktovik era, più o meno, di 50 all’anno», ha detto ancora Reed. «Oggi parliamo di centinaia e centinaia di visitatori provenienti da tutto il mondo ogni anno».

Più di 2000 persone sono state a Kaktovik l’anno scorso per vedere gli orsi polari. Questo è un grande boom del turismo per una città di queste dimensioni in un luogo così remoto.

La maggior parte dei turisti arriva in autunno, per una serie di motivi. Intanto perché è il periodo in cui il ghiaccio marino è il più lontano dalla riva, costringendo gli orsi verso terra. Inoltre, è quando la gente di Kaktovik raccoglie le balene.

Ai margini della città, c’è un enorme mucchio di ossa, dove la comunità ha conservato i resti di balene per decenni. Il mucchio di ossa si trova alla fine della vecchia pista di atterraggio, una stretta striscia di terra con il Mare di Beaufort ghiacciato su entrambi i lati. Anche in estate, la strada è coperta da tanta neve.

Bruce Inglangasak, un cacciatore di sussistenza Inupiaq che offre tour di osservazione della fauna selvatica, tra cui tour dell’orso polare in autunno, dice di aver visto molti cambiamenti da quando si è trasferito a Kaktovik: tempeste più grandi, meno ghiaccio marino, più orsi polari.

“Per tutto l’inverno, li vediamo andare ad est o ad ovest – ha raccontato -. Migrano lungo la costa, dove si trovano le catene di pressione”.

Mentre l’estate avanza e si trasforma in autunno, il ghiaccio scomparirà e alcuni orsi saranno bloccati vicino a Kaktovik fino a quando il mare non si sarà ghiacciato di nuovo in ottobre o novembre. Questi orsi bloccati sono una garanzia per i turisti. Ma non tutti sono d’accordo nell’accettare questo tipo di attrazione.

Inglangasak ricorda che quando divenne una guida autorizzata, il 90% della città era contrario al turismo commerciale: “La comunità era spaventata – ha detto -, arrivarono attivisti che stavano cercando di farci chiudere la caccia alle balene di sussistenza”.

Ma come spesso accade, c’è un punto di svolta. Alla fine dell’anno scorso il Congresso ha aperto una parte del Rifugio Artico per consentire l’esplorazione e lo sviluppo del petrolio nella pianura costiera in cui si trova Kaktovik. Quindi, la città si sta preparando per un potenziale boom petrolifero. Potrebbe essere un punto di svolta per l’intera regione.

E per alcune persone, questo fa sì che il turismo basato sull’orso polare – e il denaro che porta – sembri una goccia nel secchio rispetto al potenziale economico del petrolio.

Fonte: Midnight Oil. The Big Thaw, of Alaska Energy Desk.

La foto di copertina e le altre nel testo sono state scaricate dal bellissimo album fotografico su Kaktovik al link:  https://alaskaphotographics.photoshelter.com/gallery/Kaktovik/G0000aPaUMTfy9T4/C0000FBd5RBbAqX4

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