Pubblicato il: 4 marzo 2019 alle 8:00 am

Le foto della luna degli anni ’60 sono state sviluppate nello spazio Nell'era pre-digitale, inviare immagini dallo spazio alla Terra non era un compito facile

di Teresa Terracciano. 

Roma, 4 Marzo 2019 – All’inizio degli anni ’60, le mappe della superficie lunare dell’umanità erano su fotografie scattate dalla Terra e da alcuni dei primi satelliti statunitensi e sovietici, nessuno dei quali era in grado di catturare l’ampiezza e i dettagli necessari per trovare i luoghi di atterraggio lontani da massi e crateri pericolosi.

Ecco perché l’agenzia spaziale lanciò il suo programma Lunar Orbiter, una flotta di cinque satelliti quasi identici, di dimensioni di furgoni, inviati nel 1966 e 1967 per mappare la luna. Lunar Orbiter 3, che ha scattato foto dal 15 al 23 febbraio 1967, ha confermato i luoghi di atterraggio sicuri per il programma Apollo, restituendo alcune delle ultime foto scattate sulla Luna prima che gli esseri umani ci mettessero piede. Un vero e proprio laboratorio fotografico fluttuante.

Ogni sonda aveva due fotocamere, una con un obiettivo ad alta risoluzione e una a media risoluzione. Invece di una pellicola standard da 35 millimetri, i satelliti utilizzavano 70 millimetri, le stesse dimensioni utilizzate oggi per i film IMAX.

Da qualche centinaio di chilometri sopra la superficie lunare, erano catturati elementi fino a circa un metro e mezzo di larghezza. Ma, l’uso della pellicola nello spazio avvenne non senza ostacoli.

Lo sviluppo delle pellicole di solito richiede il passaggio dei negativi in una serie di prodotti chimici liquidi, che provocherebbero il caos all’interno di un satellite in microgravità. Invece, i Lunar Orbiters hanno utilizzato il sistema di elaborazione del trasferimento Kodak BIMAT.

La pellicola doveva essere spostata con precisione prima dalla bobina di immagazzinamento all’obiettivo, poi in un’area di supporto mentre venivano scattate le ultime fotografie, e infine alla fase di sviluppo, dove uno strato di gelatina ad infusione chimica veniva spinto contro la pellicola. I lavori sono stati portati a termine in vaschette di alluminio delle dimensioni di un’anguria. Il consumo di un singolo motore, come è avvenuto su Lunar Orbiter 3 dopo aver catturato un paio di centinaia di fotogrammi, è stato sufficiente a minacciare il successo della missione.

Per rispedire le foto sulla Terra, la pellicola veniva incapsulata e avvolta in schermi termici che proteggevano l’involucro durante il rientro. Furono utilizzati propulsori per cambi di direzioni e manovre di stabilizzazione, e il paracadute per rallentarne la caduta. L’aereo di recupero avrebbe agganciato una capsula a mezz’aria con il suo paracadute. Se questo sistema avesse fallito, un team di elicotteri lo avrebbe recuperato dall’acqua. Tuttavia, poi, la NASA sviluppò invece un sistema per inviare le fotografie a casa via radio.

Terra vista dalla Luna in una famosa foto scattata da Lunar Orbiter 1 (credit: NASA)

Sulla sonda lunare, la pellicola era spostata davanti a uno scanner che registrava i livelli di luminosità di ogni singola sezione. Questi numeri venivano poi inviati via radio ai centri di comunicazione nello spazio della NASA in Spagna, Australia e Stati Uniti, dove le misurazioni si ricevevano su nastro magnetico. I processori di immagini potevano quindi utilizzare i numeri per ricreare le esposizioni delle pellicole sulla Terra e incollare le strisce insieme per sviluppare le fotografie in maniera altamente dettagliata.

Fonti: Smithsonian National Air and Space Museum; NASA; National Geographic

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