Pubblicato il: 29 aprile 2019 alle 8:00 am

La missione Cassini rivela sorprese su Titano Le nuove misurazioni radar evocano una nuova immagine di forme di terra. La navicella spaziale ha mappato più di 1,6 milioni di chilometri quadrati

di Teresa Terracciano. 

Roma, 29 Aprile 2019 – Col suo ultimo volo verso la luna più grande di Saturno nel 2017, la navicella Cassini della NASA ha raccolto dati radar che rivelano che i piccoli laghi liquidi dell’emisfero settentrionale di Titano sono sorprendentemente profondi, arroccati in cima a colline e pieni di metano.

Gli scienziati forniscono nuove informazioni sul modo in cui il metano liquido piove, evapora e penetra in Titano – l’unico corpo planetario del nostro sistema solare diverso dalla Terra di cui si sa che ha un liquido stabile sulla sua superficie.

In precedenza, i dati di Cassini misuravano l’Ontario Lacus, l’unico grande lago dell’emisfero meridionale di Titano. Lì si trovava una miscela approssimativamente uguale di metano ed etano. L’etano è leggermente più pesante del metano, con più atomi di carbonio e idrogeno nella sua composizione.

Sul lato orientale di Titano, ci sono grandi mari a bassa quota, canyon e isole. Sul lato occidentale: piccoli laghi. E gli ultimi rilevamenti mostrano i laghi arroccati in cima a grandi colline e altipiani. Le nuove misurazioni radar confermano le precedenti scoperte che i laghi sono molto al di sopra del livello del mare, ma evocano una nuova immagine di forme di terra – come le mesa o i butte – che si attaccano a centinaia di metri sopra il paesaggio circostante, con laghi liquidi e profondi.

Il fatto che questi laghi occidentali sono piccoli – a poche decine di chilometri di larghezza – ma molto profondi, dice anche agli scienziati qualcosa di nuovo sulla loro geologia: È la migliore prova a indicare che probabilmente si sono formati quando la roccia circostante di ghiaccio e solidi organici chimicamente si sono disciolti. Sulla Terra, laghi d’acqua simili sono noti come laghi carsici. Si verificano in aree come la Germania, la Croazia e gli Stati Uniti, si formano quando l’acqua scioglie la roccia calcarea di fondo.

Accanto allo studio dei laghi profondi, un secondo articolo su Nature Astronomy aiuta a svelare di più sul mistero del ciclo idrologico di Titano. I ricercatori hanno usato i dati della missione Cassini per rivelare quelli che chiamano laghi transitori.

Diverse serie di osservazioni – dai dati radar e infrarossi – sembrano mostrare livelli di liquido significativamente cambiati.

La spiegazione migliore è che c’è stato qualche cambiamento stagionale nei liquidi di superficie, ha detto l’autrice Shannon MacKenzie, scienziata planetario del Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

«Una possibilità è che queste caratteristiche transitorie potrebbero essere stati corpi liquidi meno profondi che nel corso della stagione sono evaporati e si sono infiltrati nel sottosuolo».

La navicella spaziale Cassini arrivava nel sistema di Saturno nel 2004 e conclude la sua missione nel 2017 immergendosi deliberatamente nell’atmosfera di Saturno, ha mappato più di 620.000 miglia quadrate (1,6 milioni di chilometri quadrati) di laghi e mari liquidi sulla superficie di Titano. Ha lavorato con lo strumento radar che inviava onde radio e raccoglieva un segnale di ritorno (o eco) che forniva informazioni sul terreno e sulla profondità e composizione dei corpi liquidi, insieme a due sistemi di imaging in grado di penetrare la fitta nebbia atmosferica della luna.

Titano è stata l’ultima prodezza della missione Cassini.

Ringraziamenti a: NASA/ESA/ASI

Fonte per approfondimenti: Shannon M. MacKenzie, Jason W. Barnes, Jason D. Hofgartner, Samuel P. D. Birch, Matthew M. Hedman, Antoine Lucas, Sebastien Rodriguez, Elizabeth P. Turtle, Christophe Sotin. The case for seasonal surface changes at Titan’s lake district. Nature Astronomy, 2019; DOI: 10.1038/s41550-018-0687-6

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