Pubblicato il: 4 giugno 2020 alle 7:00 am

Gli antichi genomi umani gettano nuova luce sulla storia dell’Asia orientale I primi studi su larga scala dei genomi umani antichi della regione suggeriscono che molti dei suoi abitanti discendono da due popolazioni un tempo distinte

di Teresa Terracciano.

Roma, 4 Giugno 2020 – I primi studi su larga scala dei genomi umani antichi della regione suggeriscono che molti dei suoi abitanti discendono da due popolazioni un tempo distinte che hanno iniziato a mescolarsi dopo lo sviluppo dell’agricoltura circa 10.000 anni fa.

Un’équipe guidata da Qiaomei Fu, genetista delle popolazioni presso l’Istituto di Paleontologia e Paleoantropologia dei Vertebrati di Pechino, ha analizzato i genomi di 24 individui che vivevano in Asia orientale, compresa l’attuale Cina, tra i 9.500 e i 300 anni fa. La maggior parte dei genomi proveniva da siti archeologici nel bacino del Fiume Giallo, nel nord-est della Cina, o a più di 1.000 chilometri di distanza, nella provincia del Fujian, nel sud-est della Cina.

Gli studi rivelano anche collegamenti tra gli antichi esseri umani presenti dalla Cina meridionale al Pacifico meridionale, nonché un legame tra gli abitanti della costa che potrebbe offrire indizi su come gli esseri umani si sono insediati in Asia orientale.

Gli asiatici dell’Est contemporaneo discendono, in generale, da popolazioni che hanno lasciato l’Africa 50.000 – 100.000 anni fa. I ricercatori sanno poco degli antichi spostamenti che da allora hanno plasmato i genomi degli attuali 1,7 miliardi di abitanti della regione. Solo “una manciata” di genomi antichi dell’Asia orientale sono stati pubblicati e non è chiaro come eventi chiave, come la diffusione dell’agricoltura – che ha drasticamente alterato il patrimonio genetico degli eurasiatici occidentali – abbiano influenzato questa parte del mondo.

Durante il primo periodo del Neolitico, circa 10.000-6.000 anni fa, le persone provenienti da queste due regioni geografiche pare fossero geneticamente distinte e, nel corso del tempo, hanno iniziato a mescolarsi: i Cinesi contemporanei rintracciano gran parte delle loro origini nei gruppi settentrionali, ma sono anche imparentati con l’antico popolo Fujian in varia misura (quelli della Cina meridionale tendono ad essere i più vicini). Il team di Fu non sa esattamente quando i due gruppi hanno iniziato a incrociarsi, ma è stato osservato che la firma genetica del nord aveva iniziato a diffondersi nella Cina sudorientale al tempo del tardo Neolitico, 5.000-4.000 anni fa.

Questo suggerisce che l’agricoltura nell’Asia orientale potrebbe essersi diffusa attraverso la mescolanza di agricoltori e cacciatori-raccoglitori, dice Ling Qin, archeologo dell’Università di Pechino. Questo è diverso da ciò che gli studi sul genoma antico hanno trovato nell’Eurasia occidentale, dove gli agricoltori con origini mediorientali hanno in gran parte sostituito i cacciatori-raccoglitori in Europa.

Anche i contadini del bacino del Fiume Giallo si sono trasferiti a ovest. Un team guidato da David Reich, genetista della popolazione presso l’Harvard Medical School di Boston, Massachusetts, co-autore dello studio di Fu, ha analizzato i genomi di 20 individui di 5.000 anni provenienti da questa regione trovando collegamenti con i tibetani contemporanei.

Gli studi hanno anche rivelato alcune sorprendenti connessioni a distanza. Le popolazioni del Neolitico che vivevano vicino alle coste della Cina, sia nel nord-est che nel sud-est, condividevano alcune ascendenze con antichi individui provenienti da siti costieri del sud-est asiatico e del Giappone. «L’intera costa dell’Asia orientale è un luogo davvero importante per la storia delle migrazioni» afferma Fu. Reich e il suo team hanno trovato un collegamento simile, che secondo loro potrebbe essere la prova che l’uomo moderno si è insediato per la prima volta in Asia orientale lungo una rotta costiera.

L’antenato della Cina sudorientale avanzava ancora più lontano. Individui neolitici del Fujian e delle isole dello Stretto di Taiwan erano strettamente imparentati con antichi isolani di Vanuatu, nella remota Oceania, come il team di Fu ha osservato. Precedenti studi sull’antico genoma avevano registrato la diffusione di questa ascendenza dall’Asia orientale all’Oceania e lo studio di Fu suggerisce che questo gruppo ha avuto origine nella Cina meridionale.

Secondo Matthew Spriggs, archeologo dell’Australian National University di Canberra, le prove archeologiche e genetiche hanno collegato la migrazione del Pacifico meridionale agli antichi umani di Taiwan, i cui abitanti del Neolitico provenivano probabilmente dalle parti meridionali della terraferma.

L’antico popolo del sud della Cina, nello studio di Fu, viveva in un settore isolato che potrebbe non essere rappresentativo dell’area più ampia. Una priorità dovrebbe essere il sequenziamento del DNA dei primi agricoltori del bacino del fiume Yangtze nel sud della Cina, un centro per la coltura del riso e una potenziale fonte di altre migrazioni.

Gli studi danno ai ricercatori la speranza che la genomica antica li aiuterà a scavare ancora più a fondo nella storia dell’Asia orientale. Magari sarà chiaro se i primi Homo sapiens stabiliti nella regione si sono incrociati con gli uomini di Denisova. «Credo che una delle domande aperte più interessanti riguardi l’insediamento preneolitico – chi sono stati i primi esseri umani moderni della regione?» aggiunge Martin Sikora, genetista dell’Università di Copenaghen.

Fonti: AA.VV.

  • The Genomic Formation of Human Populations in East Asia in bioRxiv 2020.03.25.004606; doi: https://doi.org/10.1101/2020.03.25.004606
  • M. A. Yang et al. Science https://doi.org/10.1126/science.aba0909 (2020)
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